Начальное формирование Микеланджело как художника протекало в условиях, роднящих его с Леонардо да Винчи.

Как Леонардо, он был учеником известного флорентийского мастера кватроченто. Есть сведения, что этот мастер, как и учитель Леонардо Верроккио, завидовал своему ученику.

Как и Леонардо, он на самой заре юности вращался в блистательном окружении Лоренцо Великолепного. В своих знаменитых садах среди памятников античной скульптуры правитель Флоренции создал подлинную школу искусств. Он, по-видимому, оценил дарование Микеланджело и обращался с мальчиком, как с родным сыном. Микеланджело прожил два года в его дворце, где слушал речи виднейших гуманистов, утверждавших высокое призвание человека, главенство его над миром.

Подобно Леонардо, утонченно-изысканное искусство, процветавшее при дворе Лоренцо Великолепного, не могло удовлетворить Микеланджело. И одна из его первых работ - "Мадонна у лестницы" (Флоренция, Музей Буонаротти), высеченная им в мраморе, когда ему было едва шестнадцать лет, не изнеженная патрицианка и даже не трогательная в своей любви к младенцу юная мать, а суровая и величавая дева, которая осознает свою славу и знает об уготованном ей трагическом испытании.

Сохрлся только один вполне достоверный образец станковой живописи Микеланджело: знаменитое тондо (круглая картина) "Мадонна Дони" (названная так по имени заказчика; Флоренция Уффици).